Aften zijn pijnlijke zweertjes in de mondholte met een doorsnee van drie tot vier millimeter. De grijswitte of gele plekjes met een rode rand verschijnen aan de binnenkant van de lippen en wangen en onder de tong.

Oorzaak van aften

De precieze oorzaak is niet bekend, maar de gevolgen van de op zichzelf onschuldige aandoening zijn heel vervelend: een bijtende, aldoor aanwezige pijn die het eten, drinken en spreken bemoeilijkt en die pas na 5 à 10 dagen afneemt. Vaak gaat het om enkele pijnlijke zweertjes tegelijkertijd, maar soms kunnen deze ook veel groter worden, of het mondslijmvlies in veel grotere aantallen beschadigen.

Twintig procent van de bevolking

Zo’n twintig procent van de bevolking heeft regelmatig tot zelfs heel vaak last van aften. De aandoening komt bij vrouwen tweemaal zoveel voor als bij mannen, hetgeen er op duidt dat er een verband bestaat met de hormonale veranderingen tijdens de menstruatiecyclus. Het tot uiting komen van aften neemt toe vanaf een leeftijd van 5 jaar en vindt een piek rond het 30ste levensjaar, daarna neemt het af. Uit Engels onderzoek is voorts gebleken dat ook een tekort aan de vitamine B12, foliumzuur en ijzer een rol kan spelen. Maar aften kunnen ook ontstaan als gevolg van een allergische reactie.

Stress en een verminderde lichamelijke weerstand lijken eveneens een rol te spelen bij het ontstaan van aften. Bovendien kan een virus of bacterie in het spel zijn omdat aften soms samengaan met het ontstaan van een koortslip, al bestaat daarover geen wetenschappelijke zekerheid. Tenslotte kunnen beschadigingen in de mondholte tot aften leiden, bijvoorbeeld als gevolg van bijten op de binnenzijde van de wang, of het dragen van een slecht passend kunstgebit of een beugel.

Talloze volkswijsheden

Vast staat dat een tekort aan vitamine C géén invloed heeft. Bij gebrek aan een goede behandeling van aften, doen talloze huis-, tuin- en keukenadviezen de ronde. Zo zou het eten van pure chocolade, laurierdrop, ongezoete bosbessenjam, tarwekiemolie, kamille en mirre volgens deze volkswijsheden een heilzame werking hebben. Hiervoor is echter geen enkel bewijs.